Batalla de Villers-Bocage, 13 de junio de 1944

Batalla de Villers-Bocage, 13 de junio de 1944

Batalla de Villers-Bocage, 13 de junio de 1944

La batalla de Villers-Bocage (13 de junio de 1944) fue uno de los incidentes más infames de la campaña de Normandía, y vio una fuerza avanzada de blindados británicos casi destruida por los tanques Tiger de Michael Wittmann, antes de que un contraataque alemán más grande obligara a los británicos a retirarse. Sin embargo, la batalla también costó a los alemanes varios Tigres, el primero perdido en Normandía.

Los detalles exactos de los enfrentamientos en Villers-Bocage son controvertidos, con muchos relatos diferentes. Parte de esto se debió a que ambas máquinas de propaganda pronto se pusieron en funcionamiento, y los alemanes trataron de darle a Wittmann todo el crédito posible por la victoria. Su ataque inicial no es controvertido, pero la secuencia de eventos posteriores varía en diferentes versiones.

La batalla fue parte de la Operación Perch, el primer gran intento de capturar Caen después del Día D. Esto había visto un asalto en dos frentes, con ataques a ambos lados de la ciudad, pero el ataque se había topado con fuertes posiciones defensivas mantenidas por la 12 División Panzer SS y la División Panzer Lehr y solo había logrado un progreso limitado.

El 12 de junio, el teniente general Bucknall, comandante del XXX Cuerpo, recibió noticias de un punto débil en las líneas alemanas, cinco millas al sur / suroeste de Bayeux. En este punto, las líneas alemanas fuertemente dominadas alrededor de Caen corrían hacia el oeste hasta Tilly-sur-Seulles, doce millas al oeste de Caen. La brecha recién descubierta estaba al oeste de esta línea, y si los británicos podían avanzar, flanquearían toda la posición alemana.

La brecha había sido creada por el colapso de gran parte de las Divisiones 716 y 352 ante los ataques estadounidenses, y se extendía desde Berigny en el oeste hasta Longraye en el este (el extremo occidental de la línea Panzer Lehr).

Bucknall ordenó a la 7ª División Blindada que avanzara a través de esta brecha e intentara capturar a Villers-Bocage. Este pueblo está a cinco millas al sur de Tilly, y su control habría rebasado a los alemanes en Caen y habría cortado una de las mejores carreteras detrás de su frente.

En la noche del 12 al 13 de junio, la 7.ª División Blindada avanzó cinco millas a través de esta brecha y llegó a Livry (siete millas al suroeste de Tilly). En la mañana del 13 de junio, una fuerza compuesta por blindados del 4º condado de Londres Yeomanry (Sharpshooters) de la 22ª Brigada Blindada e infantería en camiones de la 131ª Brigada avanzó cinco millas al este desde Livry hasta Villers-Bocage. Un escuadrón de tanques Sherman de los Sharpshooters avanzó hacia el este hasta la colina 213, justo al este de la aldea en el camino a Caen.

Villers-Bocage se asienta sobre una colina al este de La Seulline, un río menor. El corazón del pueblo corre de oeste a este a lo largo de la carretera principal que va al oeste desde Caen hasta la costa alrededor de Avranches y Granville. En el extremo occidental del pueblo se bifurcan dos caminos, uno en dirección oeste hacia Caumont y el otro hacia el sur hacia el valle de Odon. Justo al este del pueblo, otra carretera se bifurca en dirección norte a Bayeux (pasando por Tilly-sur-Seulles en el camino). La calle principal corre cuesta arriba desde el extremo del valle en el oeste hasta la colina 213 al este del pueblo.

Cuando Wittman atacó, los británicos se extendieron a lo largo de la carretera principal. El escuadrón del cuartel general del francotirador estaba en la calle principal. El Escuadrón B estaba al oeste, en el camino a Caumont. Había un escuadrón en la colina 213. Nadie esperaba un ataque. El oficial al mando del Sharpshooter, el teniente coronel Arthur, vizconde Cranleigh, había dejado su tanque y estaba con las tropas en Hill 213.

Desafortunadamente para los británicos, se detectó su avance. El Batallón de Tanques Pesados ​​SS 101, que estaba adscrito al I Cuerpo Panzer SS, había llegado a la zona de Normandía el 12 de junio y estaba destinado al este de Villers Bocages. En la mañana del 13 de junio, Michael Wittman, comandante de la Compañía 2, decidió explorar la zona para investigar los rumores sobre el avance británico. Tomó una fuerza de cuatro Tigres (de los seis que estaban en servicio) y un Panzer IV de Panzer Lehr. La fuerza de Wittman se acercó a Villers Bocage justo cuando la columna británica líder avanzaba hacia el este hacia el punto 213. Los británicos alcanzaron su objetivo y luego se detuvieron para descansar.

Wittman decidió dejar a esta fuerza en paz por el momento e investigar al propio Villers-Bocage, llevándose solo su propio tanque. Se acercó a la aldea desde el sureste, pasó por alto el Escuadrón A y llegó a la calle principal al este de los tanques del cuartel general. Rápidamente noqueó a tres de los cuatro tanques Cromwell de la compañía HQ (los del Vizconde Cranleigh, su segundo al mando, el Mayor Carr y el Sargento Mayor del Regimiento), pero un tanque, comandado por el Capitán Pat Dyas, logró retroceder y ponerse a cubierto en un jardín al sur de la calle.

Wittmann luego avanzó hacia el oeste por la calle principal, pasando a Dyas sin verlo. Desafortunadamente, el artillero de Dyas no estaba en el tanque, por lo que no pudo aprovechar un disparo de flanco perfecto. En el extremo occidental de la calle Wittmann se topó con el Escuadrón B. Esta vez los británicos estaban más preparados y el tanque de Wittmann fue alcanzado al menos una vez por un Firefly. Decidió dar marcha atrás para salir del peligro y regresar al este. Se dio la vuelta, pero luego se encontró cara a cara con el tanque de Dyas, que había emergido del jardín e intentó acechar a Wittmann. Dyas llegó demasiado tarde para dispararle por la espalda a Wittmann. Dyas golpeó al Tigre de Wittmann dos veces sin efecto, y luego su tanque quedó fuera de combate. Dos miembros de la tripulación murieron, pero Dyas escapó y pudo unirse al Escuadrón B.

Después de noquear el tanque de Dyas, Wittmann se reunió con el resto de su destacamento para cargar combustible, rearmarse y moverse para atacar al Escuadrón A. Se acercó al amparo de un bosque, derribó el semioruga M3 más cercano al pueblo (impidiendo así que los británicos se retiraran hacia el oeste fuera de la carretera hundida), luego el Firefly. Luego ayudó con la destrucción del resto de la columna: una mezcla de tanques, semiorugas, transportadores de armas Bren y camiones, aunque esto no fue de ninguna manera una acción en solitario, y no fue el principal alemán presente. Alrededor de veinticinco vehículos blindados pueden haber sido destruidos en este ataque. Esta vez los alemanes fueron apoyados por infantería, por lo que las tripulaciones británicas fueron asesinadas o capturadas.

Mientras tanto, en la aldea, el Mayor Aird del Escuadrón B decidió enviar cuatro Cromwell y un Sherman Firefly, para intentar hacer contacto con el Escuadrón A. Avanzaron por calles laterales hacia el sur de la calle principal, pero no pudieron cruzar un terraplén de ferrocarril en el sureste del pueblo. Luego tomaron una posición en una plaza justo al sur de la carretera principal, con un cañón antitanque de 6 libras en un callejón un poco más al oeste, listos para emboscar a los alemanes si regresaban.

Después de destruir A Squadron, Wittmann decidió regresar a la aldea. Tomó dos Tigres y el Panzer IV, y avanzó hacia el oeste por la calle principal. Sin embargo, se topó directamente con la emboscada británica. Su propio tanque fue golpeado por la izquierda por el 6 libras, y el segundo Tiger fue noqueado por el Firefly. El Panzer IV sobrevivió a la emboscada inicial, pero uno de los Cromwell lo condujo detrás y lo noqueó. Los alemanes habían perdido los tres tanques en unos momentos, aunque Wittmann y su tripulación pudieron escapar aprovechando la falta de infantería británica.

Al final del famoso ataque de Wittmann, los británicos todavía tenían el control de Villers-Bocage, a pesar de sus grandes pérdidas. Así pudieron incendiar los cuatro tanques alemanes dañados, que se quemaron, haciendo imposible repararlos.

Cuando Wittmann llegó al cuartel general del Panzer Lehr, se le dio el mando de quince Panzer IV y se le ordenó que despejara la ciudad. El ataque fue apoyado por la 1.ª Compañía de la 101ª y por la división Panzer Lehr. Sin embargo, en este punto había llegado la infantería británica y el resultado fue una feroz batalla en la que ambos bandos perdieron tanques. Los alemanes perdieron más Tigres durante esta acción. A última hora de la tarde, los británicos se retiraron de Villers-Bocage. Luego, la ciudad fue alcanzada por los tifones de la RAF.

En el lado británico, las pérdidas fueron muy importantes, con alrededor de 20 Cromwell, cuatro Sherman Firefly, tres Stuart y otros vehículos blindados noqueados, 62 muertos y 100 prisioneros.

Durante la tarde del 13 de junio, los panzergrenadiers de la 2.a División Panzer lanzaron un contraataque en la zona al oeste de Villers-Bocage. Al final del día estaban cerca de la carretera de Villers-Bocage a Caumont (en manos estadounidenses). Panzer Lehr también pudo enviar tropas para apoyar a Wittmann. Esa tarde, la 7ª División Blindada tiró de la manada a un terreno elevado a dos millas al oeste de Villers-Bocage y se unió a los estadounidenses. Al día siguiente continuó el contraataque alemán y los tanques británicos tuvieron que retroceder otras cinco millas hasta Parfouru, en la carretera entre Caumont y Caen.

El ataque británico estuvo muy cerca del éxito, pero la llegada afortunada de los Tigres de Wittmann el día anterior, y sus éxitos iniciales en el pueblo y sus alrededores le habían robado al ataque todo impulso.


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